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Movimiento sin precedentes detectado en una falla del desierto de Mojave con capacidad de un terremoto M8.0 terremoto: Caltech

Por Alex Backman

(CRN OCT 17 2019) El Los Ángeles Time publicó una nota hoy, 17 de octubre 2019, mientras se cumplen 30 años hoy del terremoto M7.1 de Loma Prieta en San Francisco en 1989.  Más de una docena de científicos del Politécnico de California (Caltech) ya anunciaron que la temida falla de Garlock, la cual podría destrabarse trayendo consigo un terremoto M7.4 o mayor tras la secuencia sísmica del 4 y 5 de julio de 2019 en Ridgecrest donde dos terremotos, primero un M6.4 seguido de un terremoto M7.1 que sacudió fuertemente el Sur y Centro de California, llegándose a sentir hasta Baja California México.

La nota del LA TIMES comienza así: “Una falla importante de California capaz de producir un terremoto M8.0 ha comenzado a moverse por primera vez desde que se tiene registro, como resultado de la secuencia del terremoto de Ridgecrest de este año que desestabiliza las fallas cercanas, dicen científicos del Politécnico de California (Caltech) en un nuevo estudio publicado en la revista Science el jueves.”

Es decir, ya aceptaron lo este periodista publicó y reportó en julio 2019, que la Falla de Garlock, la cual conecta transversalmente con la Falla de San Andrés en Frazier Park, pueda destrabarse en un megaterremoto M8.0. Si sucede, el seísmo destrabaría la Falla de San Andrés en su porción sur y desencadenar una secuencia de terremotos mayores (M7.0)+ en múltiples puntos de la Falla de San Andrés, tanto en su porción sur, donde no ha temblado desde 1857, como en su porción central al norte de Los Ángeles cerca de Bakersfield. EL peor escenario sería un terremoto M8.6 en la Falla de San Andrés en la Brecha de Anza en Coachella Valley o al Sur de Salton Sea en el Valle Imperial al norte de Mexicali Baja California.

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La nota de The Los Ángeles Times agregó que ya se está abultando a nivel superficial una parte de la Falla de Garlock y que es observable la deformación desde el espacio. Algo que nunca se había observado en la falla de 257 km de largo desde que se tiene registro.

Dice, “En el registro histórico moderno, nunca se ha observado que la falla Garlock… en el extremo norte del desierto de Mojave produzca un terremoto fuerte o incluso que se arrastre.”— En inglés, el término que se refiere a cuando una falla se arrastra lentamente se llama ‘creeping’.

Por ejemplo, la falla de San Andrés, en su porción Central-Sur tiene una zona que se llama ‘creeping section’ o sección progresiva. Estas generan movimientos lentos entre terremotos que causa una cicatriz visible en la superficie del suelo. La sección progresiva de 144 km entre San Juan Bautista y Parkfield no ha tenido un megaterremoto en el registro moderno. Los científicos continúan estudiando si los grandes terremotos pueden continuar rompiéndose a través de la sección progresiva de San Andrés.

El Times continúa diciendo, “Pero las nuevas imágenes de radar satelital ahora muestran que la falla ha comenzado a moverse, causando un abultamiento de tierra que se puede ver desde el espacio.”

«Esto es sorprendente, porque nunca hemos visto que la falla de Garlock haga algo así. Aquí, de repente, cambió su comportamiento «, dijo el autor principal del estudio, Zachary Ross, profesor asistente de geofísica en Caltech. «No sabemos lo que significa».

Las observaciones reportadas son otra evidencia que ilustra un mito ampliamente persistente que circula en California y más allá: los terremotos como los temblores de Ridgecrest son de alguna manera algo bueno que hace que los terremotos futuros sean menos probables. De hecho, en términos generales, los terremotos hacen que los terremotos futuros sean más probables. La mayoría de las veces, los terremotos de seguimiento son más pequeños. Pero ocasionalmente, son más grandes.

El arrastramiento ilustra cómo los terremotos de Ridgecrest que comenzaron el 4 de julio han desestabilizado esta remota región desértica de California entre la cordillera más grande del estado, Sierra Nevada, y su punto más bajo, Death Valley o el Valle de la Muerte. La falla de Garlock no solo ha comenzado a arrastrarse en una sección, sino que también ha habido un enjambre sustancial de pequeños terremotos en otra sección de la falla, y dos grupos adicionales de terremotos en otros lugares: uno al sur del Lago Owens y el otro en el Valle Panamint justo al oeste de Death Valley o Valle de la Muerte.

No se puede predecir si la desestabilización dará lugar a un gran terremoto pronto. En septiembre, el Servicio Geológico de Estados Unidos dijo que el escenario más probable es que los terremotos de Ridgecrest probablemente no desencadenen un terremoto más grande. Sin embargo, el USGS dijo que los terremotos de julio aumentaron las posibilidades de un terremoto de magnitud 7.5 o más en las fallas cercanas de Garlock, Owens Valley, Blackwater y Panamint Valley durante el próximo año.

Además, una falla progresiva provocada por un terremoto cercano no necesariamente significa que se avecina un gran terremoto. La punta más meridional de la falla de San Andreas se ha arrastrado tradicionalmente en respuesta a terremotos distantes, incluido el terremoto de magnitud 8.2 frente a la costa del sur de México en 2017, a más de 3,200 kilómetros de distancia. «Pero eso no significa que el San Andreas tronó», dijo la geóloga de investigación del USGS Kate Scharer, que no formó parte del estudio.

Lo inusual ahora, dijo Ross, es que la falla de Garlock ha estado sísmicamente silenciosa en el registro histórico hasta ahora. Y si bien no está claro qué podrían significar las réplicas y las réplicas para el futuro cercano, el movimiento recientemente registrado destaca cuánto riesgo potencial tiene la falla de Garlock para California, en caso de que se rompa a lo grande.

Un gran terremoto en la falla de Garlock tiene el potencial de enviar fuertes sacudidas al Valle de San Fernando, Santa Clarita, Lancaster, Palmdale, Ventura, Oxnard, Bakersfield y Kern County, una de las regiones más productivas de la nación para la agricultura y el petróleo. Las instalaciones militares importantes también podrían recibir fuertes sacudidas, como la Base de la Fuerza Aérea Edwards, la Estación Naval de Armas Aéreas China Lake y el Centro Nacional de Entrenamiento Fort Irwin. La falla es atravesada por dos de los suministros de agua importada más importantes del sur de California, los acueductos de California y Los Ángeles, y carreteras críticas como la Interestatal 5, las rutas estatales 14 y 58 y la U.S. 395.

Un terremoto importante en la falla de Garlock podría, a su vez, desestabilizar la falla de San Andrés. Un poderoso terremoto en un tramo de la falla de aproximadamente 482 km de largo en el sur de la San Andrés podría causar el peor terremoto que la región del sur de California ha sentido desde 1857 y provocar temblores destructivos a través de Los Ángeles y más allá.

La investigación fue realizada por algunos de los principales expertos de la nación en ciencias de terremotos en Caltech en Pasadena y en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en La Cañada Flintridge, que es operado por Caltech.

Los hallazgos confirman lo que algunos científicos esperaban de los terremotos de Ridgecrest. El terremoto más grande de la secuencia, el evento de magnitud 7.1 el 5 de julio, hizo ruptura a lo largo de 56 km sobre una serie de fallas no identificadas previamente durante 22 segundos. Sus extremos del sudeste terminaron a pocas millas de la falla Garlock.

La falla de Garlock acumula tensión sísmica en una de las tasas más rápidas en California. Según el geofísico de investigación del USGS, Morgan Page, que no participó en el estudio, el tiempo promedio entre terremotos de al menos magnitud 7 en la parte central de la falla es aproximadamente cada 1,200 años. Pero hay una gran variación; a veces, solo 200 años pueden pasar entre terremotos importantes en la falla; entonces, sin embargo, podrían pasar 2,000 años antes de uno de pilón. La última vez que se cree que un gran terremoto golpeó la falla de Garlock fue hace unos 465 años, más o menos un siglo.

Para algunos científicos, la física del terremoto de magnitud 7.1 del 5 de julio sugirió de inmediato que la falla de Garlock sería más probable que se rompiera como resultado. Aquí hay una posible explicación: el lado suroeste de la falla que se rompió el 5 de julio se tambaleó hacia el noroeste. Esto tuvo el efecto de alejar un bloque de tierra de la falla de Garlock, desbloquearlo y facilitar el movimiento de bloques de tierra que acumulan tensión sísmica en ambos lados de la falla de Garlock, como si un ciclista hubiera decidido aflojar los frenos que tenían estado apretando el neumático con fuerza.

Las imágenes de radar satelital muestran que la parte de la falla Garlock que ha comenzado a arrastrarse tiene aproximadamente 32 km de largo, con la tierra en el lado norte de la falla moviéndose hacia el oeste, mientras que el otro lado se mueve hacia el este. Las imágenes de radar muestran que un lado de la falla se ha movido en su mayor extensión aproximadamente 2 cm en relación con el otro.

Ayudar a los científicos ha sido observaciones de vanguardia con detalles increíbles de alta resolución que no han sido posibles en ningún terremoto anterior de California.

Los terremotos de Ridgecrest se produjeron en un área que tiene una red particularmente extensa de sensores de terremotos cerca del Campo Volcánico de Coso sísmicamente activo del condado de Inyo, que utiliza el calor del magma para alimentar una planta de energía. Se han instalado más estaciones sísmicas desde el último gran terremoto del sur de California en 1999, y ahora hay imágenes frecuentes de radar satelital tomadas de la superficie de la Tierra.

Además de la falla de Garlock, también hay razones para centrarse en los riesgos de otras fallas cercanas.

Hay una línea de zonas de fallas potencialmente maduras a lo largo de la llamada Zona de Corte del Este de California, una de las zonas sísmicas más importantes del estado, que lleva una buena parte de la carga del terremoto necesaria para acomodar el movimiento de la placa tectónica a medida que la placa del Pacífico se desliza hacia el noroeste más allá de la Placa de Norte América.

Incluyen, en términos generales, un segmento no roto de aproximadamente 48 km de largo entre fallas que se rompieron en el terremoto de 1872 Owens Valley y los terremotos de Ridgecrest, y otra brecha de 75 millas a lo largo del sistema de fallas de Blackwater entre las fallas que causaron los terremotos de Ridgecrest y el terremoto magnitud 7.3 de Landers de 1992. Algún día, esos segmentos de falla eventualmente necesitarán romperse para alcanzar el movimiento de las placas tectónicas, pero no se sabe si eso sucederá en nuestra vida.

Los científicos del terremoto no afiliados al estudio calificaron el descubrimiento del deslizamiento provocado en la falla de Garlock científicamente interesante que debería entenderse mejor, pero enfatizan que sus implicaciones no están claras. Aunque no se ha observado que el Garlock se arrastre antes en respuesta a grandes terremotos, no se ha visto que otras fallas que se han arrastrado se rompan en terremotos importantes.

«En realidad, es probablemente bastante común, y si ese es el caso… eso no significa necesariamente que esté presagiando algo terrible», dijo Page del USGS.

Además, la fluencia observada fue probablemente solo en un área relativamente poco profunda. «Lo que realmente nos interesa es lo que sucede en las profundidades de los terremotos», dijo la sismóloga del USGS Elizabeth Cochran, que no participó en el estudio. Los terremotos ocurren típicamente entre 2 y 20 km de profundidad; la fluencia calculada probablemente ocurrió en los cientos de pies menos profundos debajo de la superficie.

Se necesita más investigación sobre si la liberación de energía sísmica en forma de falla progresiva cerca de la superficie avanza o frena un terremoto posterior, dijo Scharer del USGS. En este caso particular, la cantidad de fluencia y su poca profundidad afectarían poco el momento en que el próximo terremoto golpea la falla de Garlock, dijo Scharer.

A veces, los grandes terremotos pueden provocar otros; un ejemplo clásico fue en 1992, cuando el terremoto de magnitud 6.1 Joshua Tree en abril fue seguido dos meses después por el terremoto de magnitud 7.3 Landers, que a su vez provocó unas horas más tarde el terremoto de magnitud 6.3 Big Bear; siete años después, un terremoto de magnitud 7.1 golpeó Héctor Mine. Pero otras veces, un solo gran terremoto y sus réplicas asociadas pueden conducir a décadas de silencio sísmico, como el terremoto de magnitud 7.1 de Loma Prieta de 1989.

A pesar de la incertidumbre, lo que está sucediendo en esta región tiene un escrutinio minucioso, dado que la falla de Garlock es una falla importante importante para el sur de California. Hay pocos terremotos grandes que se han observado en California en los tiempos modernos, y solo porque algo no se haya observado en el pasado no significa que no pueda suceder.

Además de Ross, los otros coautores en este estudio son Benjamín Idini, Zhe Jia, Oliver Stephenson, Minyan Zhong, Xin Wang, Zhongwen Zhan, Mark Simons, Eric Fielding, Sang-Ho Yun, Egill Hauksson, Angelyn Moore, Zhen Liu y Jungkyo Jung.

Con información del Los Angeles Times.

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